S&K BLOG

Photo credits to Aaron Burden from Unsplash.
Welcome to the Spanish Semester contributors blog site!

Fragments of life and prehistory in the Iberian Peninsula

ENGLISH VERSION BELOW

Fragmentos de vida y de prehistoria en la península ibérica

La península ibérica posee un importante registro fósil de la evolución de algunos artrópodos. Gracias al hallazgo de restos fósiles en las sierras de Cantabria, la paleoentomología en España se estableció como disciplina a mitad de los años ’90 del siglo XX[1] y se consolidó con varias publicaciones científicas que cubren diversas áreas del territorio español[2],[3].

Muchos de estos invertebrados han llegado hasta nosotros conservados como “bioinclusiones” en ámbar (resina polimérica de varios compuestos orgánicos fosilizados, producidos por árboles resiníferos) y corresponden principalmente al periodo cretácico temprano del mesozoico (100 – 110 millones de años), cuando la placa ibérica era una grande isla entre el océano de Tetis y el Proto-Atlántico[4].

Estas inclusiones fósiles permiten observar las características de los ejemplares en manera minuciosa y tridimensional (fig. 1) y en ocasiones, recrear la flora, la fauna y las peculiaridades de los primitivos ecosistemas de nuestro planeta (fig.2).

Significativo es el descubrimiento de la más antigua evidencia, hasta hoy conocida, de polinización por acción de los insectos, los tisanópteros, en las primeras plantas gimnospermas (que producen semillas expuestas sin frutos) de la península ibérica[5].

España atesora también un importante descubrimiento arqueológico, hecho en los años 20 del siglo pasado, que nos señala el probable inicio de la milenaria asociación entre los seres humanos y las abejas domésticas o melíferas. Se trata de una pintura rupestre que se estima sea del periodo Mesolítico y está situada en la Cueva de la Araña en Valencia, parte del Ecomuseo de Bicorp[6],[7].

La imagen presenta una persona colgada de unas cuerdas con una canasta de recolección en una mano y con la otra recogería un panal que hay en una grieta de la roca, y a su vez está rodeada de abejas sobrevolándola (fig.3 y 4)[8]. El dibujo muestra cómo los primitivos seres humanos se acercaban a los nidos para “cazar” la miel y probablemente las larvas de abejas.

Sobre este tema, existe un interesante estudio que postula que el consumo de larvas de abejas y de miel, junto a la caza y a la recolección de vegetales, fueron nutrientes esenciales para la evolución humana, ya que facilitaron el incremento de volumen del cerebro de los hombres prehistóricos[9].

Insólito es que esta pintura de las cuevas de la Araña posee una interesante analogía con algunas poblaciones indígenas de Nepal. Los nativos utilizan una técnica similar de recolección de miel de algunas abejas silvestres autóctonas de esa región (Apis laboriosa, A. florea, A. dorsata, A. cerana) usando cuerdas y cestas, ya que algunas de estas especies de abejas construyen los nidos suspendidos de las paredes rocosas de las montañas[10].

Fig. 1. Soplaoconis ortegablancoi (Neuroptera: Coniopterygidae)[11]

Fig. 2. Reconstrucción idealizada de los insectos Aragomantispa lacerata. (Neuroptera: Mantispidae)[12] en fase de depredar una mosca (Alavesia sp., descubierta en Álava) apoyadas en un helecho de la familia de las gleicheniáceas, ambas eran abundante en las foresta ibéricas[13]

Fig. 3.  Pintura de la escena de recolección de la miel. Foto del Ecomuseo de Bicorp, Valencia[14]

Fig. 4. Representación esquemática de la escena de recolección de la miel[15]

ENGLISH VERSION

The Iberian Peninsula has a valuable fossil record of several arthropods’ evolution. With the discovery of numerous fossils in the mountains of Cantabria, the discipline of paleo-entomology was established in Spain in the mid-1990s of the 20th century1 and was successively enriched with various scientific publications covering many areas of the Spanish territory2,3.

Many of these invertebrates reached us preserved as “bioinclusions” in amber (fossilized polymeric resin of different organic compounds, produced by resin-bearing trees) and correspond mainly to the early Cretaceous period of the Mesozoic (100 – 110 million years), when the Iberian plate was shaped as a large island between the Tethys Ocean and the Proto-Atlantic Ocean4.

The fossil inclusions enable a fine observation of the specimens in a 3-D format (fig. 1), and occasionally it is even possible to recreate flora, fauna, and the peculiarities of the primitive ecosystems of our planet (fig. 2).

Significant is the discovery of the oldest evidence, known to date, of insect pollination, by Thysanoptera,  in primitive gymnosperm plants (exposed seeds, without fruits) of the Iberian Peninsula5.

Spain also treasures an important archaeological discovery, made in the ‘20s of the last century, which indicates the probable beginning of the ancient association between human beings and honeybees. The cave painting  is estimated to be from the Mesolithic period and is placed in the Cueva de la Araña in Valencia and part of the Bicorp Ecomuseum6,7.

The painting represents a person hanging from ropes with a basket in one hand and with the other would collect a honeycomb from a crack in the rock and is surrounded by flying bees (Fig.3 and 4)8.

The image shows how primitive humans approached the nests to “hunt” for honey and probably bee larvae.

On this subject, there is an interesting study postulating that the consumption of bee larvae and honey, along with hunting and gathering vegetables, were essential nutrients for human evolution, since they facilitated the increase in brain volume of prehistoric humans9.

It is fascinating that this painting in the Cueva de la Araña has a strong analogy with some indigenous populations of Nepal. The natives use a similar technique for collecting honey from some native wild bees in the region (Apis laboriosa, A. florea, A. dorsata, A. cerana) with ropes and baskets, since some of these bee species build nests suspended from the rocky walls of the mountains10

Fig. 1. Soplaoconis ortegablancoi (Neuroptera: Coniopterygidae)11

Fig. 2. Idealized reconstruction of the insect Aragomantispa lacerata. (Neuroptera: Mantispidae)12 in the process of preying on a fly (Alavesia sp., discovered in Álava) resting on a fern of the Gleicheniaceae family, both were abundant in Iberian forests13.

Fig. 3. Painting of the honey harvesting scene. Photo of the Bicorp Ecomuseum, Valencia14

Fig. 4. Schematic representation of the honey collection scene15


[1] Víctor Sarto i Monteys. Contribution to the knowledge of Lower Cretaceous lepidopteransin Spanish amber, likely belonging to Micropterix and Sabatinca (Micropterigidae) In: 8th International conference on fossil insects, arthropods and amber. Santo Domingo 2019 Abstracts Book Edited by Paul C. Nascimbene. ISBN 978-9945-9194-0-0. www.amberworldmuseum.com

[2] Antonio Arillo & André. Two new fossil cecidomyiids flies from the Lower Cretaceous amber of Alava (Spain) (Diptera, Cecidomyiidae). Bulletin de la Société entomologique de France, 105 (3), 2000: 285-288. https://www.persee.fr/doc/bsef_0037-928x_2000_num_105_3_16673

[3] Antonio Arillo, Luis S. Subías, Enrique Peñalver. A new species of fossil Oribatid mite (Acariformes, Oribatida: Caleremaeidae) from a new Cretaceous amber outcrop in Asturias, Spain. Cretaceous Research 109 (2020) 104382 http://bba.bioucm.es/cont/docs/780.pdf

[4] Xavier Delclòs et al. Early Cretaceous Spanish amber reveals an important ancient “hotspot” of biodiversity in an insular context. In: 8th International conference on fossil insects, arthropods and amber. Santo Domingo 2019 Abstracts Book . Edited by Paul C. Nascimbene. ISBN 978-9945-9194-0-0. www.amberworldmuseum.com

[5] Enrique Peñalver et al.  Thrips pollination of Mesozoic gymnosperms. PNAS May 21, 2012 109 (22) 8623-8628 https://doi.org/10.1073/pnas.1120499109. https://www.pnas.org/doi/epdf/10.1073/pnas.1120499109

[6] http://www.ecomuseodebicorp.com/index.php?option=com_content&view=article&id=90&Itemid=126

[7] https://www.prehistoriaviva.es/l/copia-de-las-cuevas-de-la-arana-bicorp-y-la-recolectora-de-miel5/

[8] Visita la Cueva de la Araña y viaja hasta la prehistoria. https://www.youtube.com/watch?v=apzNCE9YUXo

[9] Alyssa Crittenden. The Importance of Honey Consumption in Human Evolution. Food and Foodways Vol. 19, 2011 – Issue 4. Pages 257-273. https://www.naturaleater.com/science-articles/159-Forager-honey-intake-crittenden.pdf

[10] Farooq Ahmad, Surendra Raj Joshi, Min Bahadur Gurung. The Himalayan Cliff bee Apis laboriosa Smith and the honey hunter of Kaski. In: Indigenous Honeybees of the Himalayas. January 2003. Ed.: A. Beatrice Murray, Stephen Keeling and Sushil Man Joshi. https://lib.icimod.org/record/21832/files/attachment_124.pdf

[11] Foto: Pérez de la Fuente A new dustywing (Neuroptera: Coniopterygidae) from the Early Cretaceous amber of Spain. Palaeoentomology, 2019, 2(3): 279-288. Online: 2624-2834, http://zoobank.org/urn:lsid:zoobank.org:pub:E0887C52-9355-443E-809D-96F5095863CF

[12] Foto: Ricardo Pérez-de la Fuente & Enrique Peñalver. A mantidfly in Cretaceous Spanish amber provides insights into the evolution of integumentary specialisations on the raptorial foreleg Scientific Reports | (2019) 9:13248 | https://doi.org/10.1038/s41598-019-49398-1

[13](https://www.eitb.eus/es/radio/radio-vitoria/programas/dejate-llevar/detalle/8744137/la-mosca-alavesia-aun-sindo-fosil-lleva-alava-volando-internacionalmente/ù

[14] https://www.ecomuseodebicorp.com/?option=com_content&view=article&id=90&Itemid=126

[15] by Achillea – Drawn of a painting from the caves of Cueva de la Araña by fr: Achillea converted to svg by Amada44, GPL, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=3255236